Wonderlijke dikke jongen

Hoe een gewaagde kijk op een nieuwe cruiser Harley-Davidson weer op de kaart zette

‘Ik heb je kleding, je laarzen en je motor nodig…’ Het is 30 jaar geleden dat we Arnold Schwarzenegger voor het eerst die onsterfelijke woorden hoorden uiten in de film Terminator 2.
Niemand wist toen dat de machine die de mechanische moordenaar vervolgens met geweld zou bevrijden (samen met de leren kit van de ongelukkige eigenaar) in de vechtscène in de bar in de film de meest iconische van alle Hollywood-tweewielers zou worden.
Met zijn massieve wielen en pijpen in shotgun-stijl heeft de Fat Boy een onmiskenbare stijl die niet alleen Harley-Davidson meer dan enig ander model in de jaren negentig opnieuw populair maakte, maar ook de hele Amerikaanse cruiser-sector nieuw leven inblies.

Gelanceerd in 1990 als een huisdierenproject van Harley-ontwerpgoeroe Willie G. Davidson, was de grimmige industriële zilveren kleurstelling van de Fat Boy een stilistische verademing die H-D terug op de covers van reguliere tijdschriften bracht en hielp het bedrijf terug te brengen naar het populaire bewustzijn. Dat, in combinatie met de dramatische verschijning van de Fat Boy met Schwarzenegger in de zomerkaskraker van het volgende jaar, zorgde voor succes.
De Fat Boy fungeerde ook als een katalysator voor een renaissance in Amerikaanse kruisers. De stijlthema’s uit de jaren 50 werden doorgevoerd in de immens populaire Road King (en later Street Glide) en hun succes droeg bij aan de opkomst van nieuwe Amerikaanse cruiser-merken aan het eind van de jaren negentig, zoals Excelsior-Henderson, Victory en Indian, de laatste floreerde om Harley’s te worden. belangrijkste rivaal. Kortom, zonder de Fat Boy, Harley-Davidson en alle cruisers in Amerikaanse stijl van vandaag, zou het gewoon niet hetzelfde zijn.
Tegenwoordig leeft de Fat Boy voort als een van de hoekstenen van het assortiment van Harley en had hij tot 2018 het langst geleefd als een van de minst aangepaste machines van het merk uit Milwaukee. Niet slecht voor een fiets die voor het eerst in een opwelling werd bedacht.

Erfgenaam van de Founding Four

In de late jaren 80 was de line-up van Harley veel conservatiever (en minder technisch geavanceerd) dan nu het geval is. Aan het ene uiteinde van het assortiment van de firma uit Milwaukee bevonden zich de ‘Big Twins’, de 82 kubieke inch (1340 cc) ‘Evolution’ V-twin die in 1984 werd geïntroduceerd, die zijn
FL ElectraGlide-tourer aandreef, twin-shock ‘Dyna’-cruisers zoals de Low Rider en Wide Glide en de verborgen schokdemper, ‘Softails’, voor het eerst geïntroduceerd in 1984, ontworpen om de strakke, ‘hardtail’-look van fietsen uit de jaren 40 en 50 na te bootsen.
Aan het andere, kleinere uiteinde bevonden zich de instapmodellen Sportsters die sinds 1986 werden aangedreven door 883- of 1100cc-versies van de Evolution-motor, waarbij de laatste in 1988 groeide tot 1200cc.

Willie G Davidson helped develop the Fat Boy

Willie G Davidson, kleinzoon van Harley medeoprichter William A Davidson en begin jaren tachtig de enige directe afstammeling van ‘the founding four’ die op directieniveau werkte, was sinds 1963 werkzaam op de ontwerpafdeling van Harley en klom al snel op tot Chief Styling Officer en groeide uit tot een sleutelfiguur bij het bedrijf.
In 1971 ontwierp hij de FX Super Glide, naar verluidt de eerste fabriekscustom, door een Sportster-voorkant te koppelen aan een Big Twin-motor en chassis. Die fiets, hoewel niet succesvol, maakte de weg vrij voor de eerste FXS Low Rider in 1977, wat een enorme hit was voor het bedrijf.

Geen zachte optie

In 1981 was Willie G. een van de 13 leidinggevenden van Harley die meer dan $ 75 miljoen inzamelden om het bedrijf van AMF te kopen, wat op zijn beurt leidde tot de heropleving en heropleving in de jaren tachtig. Terwijl hij rond dezelfde tijd een belangrijke rol speelde bij de creatie van de Softail nadat hij door ontwerpingenieur Bill Davis was benaderd met het concept en, onder de indruk, met hem samenwerkte om de eerste fiets te produceren – de FXST uit 1984.
Het potentieel van de Softail voor retro-styling werd al snel verder onderzocht door Willie G. en zijn team, eerst met de FLST Heritage Softail uit 1986, die de klassieke look van de jaren 50 nieuw leven inblies met een ‘Hydra-Glide’-stijl, dikke banden aan de voorkant inclusief gehuld vorken. Toen, in 1988, werd de retrostijl nog verder opgevoerd in de FXSTS Springer Softail, compleet met ‘springer’-voorkant die terugging naar de jaren dertig. Al deze bleken zo succesvol dat hij werd aangemoedigd om de Softail-stijl nog meer op te voeren.

Industriële stijl

A side view of the Harley-Davidson Fat Boy

In samenwerking met co-designer Louie Netz en beginnend met een Heritage Softail als basis, was zijn idee om de minimalistische, industriële, retro jaren 50-stijl van de Softail nog verder op te voeren.
Dus waar de Heritage kieskeurig en chique was, met concho’s en noppen op het zadel en sjorringen van chroom op de wielen en spatborden, was de Fat Boy ultra strak en eenvoudig met een gedurfde, eenvoudige styling.
In de plaats van de Heritage-kabels kwamen de massieve, gegoten aluminium schijfwielen voor en achter die de motor definieerden, een nieuw voorspatbord dat bijna geen chroom had maar een zachte gloed had, plus een nieuw ‘shotgun’-up-and-over dubbele uitlaten die werden restyled naar de loop van een jachtgeweer en een andere primeur waren voor het merk. En terwijl de rest van de nieuwe fiets veel gemeen had met Heritage – de verborgen dubbele schokbrekers, dikke telescopische vorken, vloerplanken en stuur – werden de vorken en nog veel meer gedemonteerd en zichtbaar met als resultaat dat alles er schoon uitzag, bijna uit massief gehouwen .
Een andere belangrijke factor in het succes van de Fat Boy waren de intensieve tests, verfijning en feedback van klanten, die hij gedurende twee jaar heeft ontwikkeld voordat hij eind 1989 definitief werd onthuld als model uit 1990.

Wat zit er in een naam?

Het is bekend dat Willie G. zelf in februari 1988 en vervolgens in 1989 met een prototype Fat Boy naar de Daytona Bike Week in Florida reed om de feedback van het publiek te peilen. Deze reizen waren essentieel bij het verfijnen van de stijl en worden beschouwd als een belangrijke bijdrage aan het succes ervan. Onder de details en kenmerken die tijdens deze reizen werden aangescherpt, waren de gedurfde, monochromatische zilververf en het zilver gepoedercoate frame met gele details, de vetersluiting op zowel het zadel als de brandstoftank die een indicatie waren van Willie G’s voorliefde voor de handgemaakte look en zijn zelfgeschreven Fat Boy-logo dat is bedacht om ‘patriottisme en nostalgie’ op te roepen en sindsdien op elke Fat Boy te zien is.
Terwijl de naam zelf – Fat Boy – ook geïnspireerd was: gedurfd, eenvoudig en puur… hoewel in werkelijkheid niet met de controversiële oorsprong die de stedelijke mythe al snel suggereerde.
Kort na de aankomst van de Fat Boy waren er geruchten dat de naam een ​​opgraving was bij de Japanse concurrenten van Harley, omdat het een macabere samenstelling was van die van de atoombommen Fat Man en Little Boy, die in de Tweede Wereldoorlog op Nagasaki en Hiroshima waren gevallen.

The Harley-Davidson Fat Boy's iconic movie role. Credit: Tristar Pictures

Er werd ook gesuggereerd dat de zilveren kleur en gele details van de eerste Fat Boy hetzelfde waren als de twee B-29 bommenwerpers die ze lieten vallen en dat de schijfwielen de landingswielen nabootsten. Niet waar, volgens Willie G. zelf in zijn boek 100 Years of Harley-Davidson, gepubliceerd in 2002 (de grote man zelf ging in 2012 met pensioen): “Je vraagt je waarschijnlijk af hoe we hebben kunnen beslissen om een naam als Fat Boy te kiezen, ” Hij schreef, “Ik heb er veel verhalen over gehoord, die bijna allemaal onwaar zijn. Dit is het echte verhaal: het is moeilijk om namen te vinden die de steun van iedereen zullen winnen. We hebben ons altijd afgevraagd: ‘Hoe gaan mensen deze machine een bijnaam geven?’ En we werkten door te reflecteren met deze vraag in gedachten.

“We waren op zoek naar het ongewone en misschien zelfs een beetje oneerbiedig. Voor mij, en voor veel van de andere medewerkers die hem hadden gezien, had deze motorfiets een enorme, dikke uitstraling. Dus de marketingmensen hebben de naam Fat Boy bedacht. En iedereen nam het over.”
Meer recentelijk heeft Scott Miller, die destijds op de stylingafdeling van H-D werkte en later opklom tot hoofd styling, gezegd dat de stijlkenmerken voor zijn massieve wielen afkomstig waren van een stoomwals en dat zijn zilvergrijze verfschema – wat leidde tot de originele fiets die intern ‘The Grey Ghost’ werd genoemd, was bedoeld om op gesmeed staal te lijken.

Hoe dan ook, de Fat Boy maakte een enorme indruk toen hij in 1990 werd gelanceerd en trok als geen andere Harley van de afgelopen jaren menigten en aandacht – genoeg voor Hollywood om er nota van te nemen en hem te selecteren voor Arnie om in Terminator 2 te rijden. Die onschatbare extra publiciteit was genoeg om de Fat Boy als een Harley-icoon te versterken en om meteen een bestseller te worden, en hoewel latere motoren zoals de Road King en Street Glide hem nu hebben ingehaald in termen van pure verkoop, de Fat Boy blijft een van de meest invloedrijke Harleys van de moderne tijd.

Passend heeft Harley er voor 2020 een speciale 30th Anniversary Edition van gemaakt. Geen enkel varken verdient het meer.

Harley Davidson Softail Fat Boy 114 30th Anniversary